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82歲上太空——60 年的漫長等待

82歲上太空——60 年的漫長等待

82歲上太空——60 年的漫長等待

藍色起源 (Blue Origin) 的火箭新薛帕德號 (New Shepard,名字取自美國第一位太空人 Alan Shepard) 於台灣時間 7 月 20 日晚上 9 點 12 分順利升空,將載人太空艙送上 107 公里的高度,剛好飛越卡門線 (Kármán line,太空與地球大氣層的分界線,距離地面 100 公里,不過美國認為 80 公里以上就算太空。) 。

藍色起源的創辦人貝佐斯與其他三名乘客在體驗約 4 分鐘的失重狀態後,太空艙以降落傘安全回到地面,完成這趟歷程 10 分 19 秒的太空任務。

雖然貝佐斯比維珍銀河 (Virgin Galactic) 的老闆布蘭森 (Richard Branson,此人也是奇才,從小有閱讀障礙,卻從開唱片行開始,一路建立起橫跨航空、鐵路、電訊的帝國) 晚了幾天上太空,不過這趟任務卻創下幾項前所未有的紀錄。

一、 這次載人任務並沒有負責操控的太空人,太空艙內的四位都是「觀光乘客」。

二、 貝佐斯和他弟弟成為史上第一對同時上太空的兄弟檔。

三、 18 歲的荷蘭青年戴蒙 (Oliver Daemen) 成為史上最年輕的太空人。這個席次原本是一位神秘客以2,800 萬美元標得,但因臨時棄標,改由下個順位——戴蒙的有錢老爸取得,他最後決定把機會讓給自己兒子。

四、 最後一位女性乘客馮克 (Wally Funk) 則以 82 歲的高齡,成為史上最老的太空人。她並未花一毛錢,是貝佐斯特地讓她一遂心願,因為她有著非比尋常的過往……。

貝佐斯是在這個月初親自前往馮克家中獻上誠摯的邀請,當他在 Instagram 宣布這項消息時,第一句話是這麼寫的:

「沒有人(比她)等更久。」

是的,算起來這等待已有 60 年之久。1961 年初,馮克參加 NASA 的「女性在太空」(Women in Space) 的選拔,這是「水星計畫」中一個非正式的項目。「水星計畫」是美國第一個載人太空飛行計劃,希望藉此趕上蘇聯。當時最先想到的人選當然是飛行員,但該用那些測試來篩選出最適合的太空人?

當時還沒有人上過太空,也不確定會面臨怎樣的心理壓力。負責的勒夫雷斯博士 (William Lovelace) 只能憑想像設計諸多極端狀況的考驗,包括浸泡在剝奪知覺的黑暗水槽中。勒夫雷斯覺得應該也讓女性來參加這些測試,也許有些女生比男生更適合當太空人,便舉辦了「女性在太空」(Women in Space) 的選拔。

這項選拔的年齡下限是 24 歲,連 22 歲都未滿的馮克原本資格不符,但她向勒夫雷斯博士毛遂自薦,她的經歷讓博士刮目相看而同意給予機會。

年紀輕輕有何經歷可言?原來馮克 17 歲那年滑雪跌傷了兩塊脊椎骨,她被告知將來可能無法走路,但她不但沒有因此自暴自棄,反而激起更高的志向:開飛機。她積極參加飛行課程,20 歲就成為職業飛行員,並擔任飛行教練。打動勒夫雷斯博士的,除了她豐富的飛行經驗,應該還有她的堅毅。

馮克以優異的成績通過太空人選拔測試;她待在黑暗水槽中超過十小時,是所有男性與女性測試者中最久的;她某些項目的成績也比後來入選水星計畫、成為美國第一位上地球軌道的葛倫上校 (John Glenn) 來得好。最後共有十三名女性通過測試,她們被暱稱為「水星十三女傑」(Mercury 13,相對於入選水星計畫的七位男性太空人 Mercury 7;薛帕德也是其中之一),馮克的成績位居第三名。

無奈過沒多久,「女性在太空」這項計畫就被取消了。但馮克仍不死心,她第二年申請參加雙子星計畫被拒絕,隨後數年又陸續申請太空人選拔四次,都被以「無工程學位」的理由拒絕;但事實上,葛倫上校也沒有工程學位。(直到 1983 年,美國才出現第一位女性太空人)。

如今,在貝佐斯的善意下,馮克終於實現了她一輩子的夢想。但其實就算沒有貝佐斯的邀請,馮克也會靠自己完成,因為她去年已經動用積蓄,花了 20 萬美元向維珍銀河預購上太空的票了。正如她所說的:

「我從小被教導如果此路不通,你就自己設法另找出路。」

馮克攝於 2012 年。圖片來源:維基共享資源 (Wikimedia Commons)
  • 附註:

– 原來 Netflix 上就有《水星計畫:13 女傑》的紀錄片

– 國家地理雜誌這一篇的插圖,清楚比較了維珍銀河與藍色起源上太空的方式

  • 資料來源:
    1. Wally Funk
    2. New Shepard
    3. An 18-year-old will fly to space with Jeff Bezos — becoming the youngest ever to launch
    4. Wally Funk Is Defying Gravity and 60 Years of Exclusion From Space
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