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法國大革命與杜邦公司的誕生

法國大革命與杜邦公司的誕生

法國大革命與杜邦公司的誕生

法國大革命催生出史上第一個遠距傳訊系統,還間接促成史上第一部計算機的誕生,就連杜邦公司的創立都與法國大革命有關。

皮耶.杜邦 (Pierre Samuel du Pont) 是位經濟學家,深受法國國王路易十六倚重,與當時身兼稅務官的「現代化學之父」拉瓦節 (Antoine Lavoisier) 成為知交。由於皮耶的兒子艾勒戴.杜邦 (Éleuthère Irénée du Pont) 自小喜歡化學實驗,皮耶便於 1787 年,把 16 歲的小杜邦送去當拉瓦節的助手,協助改善公營火藥廠的火藥品質。

老杜邦 (Pierre Samuel du Pont) 繪於 1800 年的肖像。圖片來源:維基百科 (Wikipedia)

1789 年爆發法國大革命,推翻王室專制,老杜邦也支持立憲而被推選為「國民制憲議會」的一員。制憲議會的成員有保皇派、保守派、共和派等,大家對於憲法條文、政治體制、組織架構……等都各有立場,吵了兩年仍無共識。老杜邦於 1791 年 6 月向拉瓦節借了一筆鉅款,買下一間印刷廠,打算出版報紙,除了報導議會的討論內容,也刊載法國科學院的論文。

三個月後,憲法終於定案,法國成為君主立憲的國家。不過普魯士與奧地利擔心會引起骨牌效應,遂聯合出兵攻打法國,意圖協助王室恢復帝制,結果共和派反而因此取得主導權,在 1792 年拘禁國王與皇后,廢除原有憲法,成立第一共和。拉瓦節在火藥廠的職務隨即遭到解除,小杜邦只好接手老爸的印刷廠。

路易十六於 1793 年初被送上斷頭台,歐洲其他王室出於唇亡齒寒的憂懼,更多國家再度聯合攻打法國。在外侮之下,更為激進的雅克賓黨取得政權,實施恐怖統治。過去曾為王室效力的官員都被判處死刑,拉瓦節於 1794 年 5 月 8 日人頭落地,大數學家暨天文學家拉格朗日 (Joseph Lagrange) 聞訊大嘆:「砍下這顆頭顱只需一瞬間,可是即使再過一百年,只怕再也找不到這樣的頭腦。」老杜邦也鋃鐺入獄,所幸在執行死刑前,雅克賓政權即被推翻,他才逃過一死。

左方坐著的就是拉瓦節,19 歲的小杜邦站立在右方;繪於 1790年。圖片來源:維基百科 (Wikipedia)

孰料 1797 年老杜邦再度入獄,而且這次連小杜邦也一起被抓。原來保皇派在國會選舉中獲得不少席次,新政權唯恐皇權復辟,不但宣布選舉無效,還將保皇派抓捕入獄,由於杜邦父子之前都是君主立憲派,因此也遭波及。

雖然他們父子倆第二天就被釋放,但老杜邦已經心灰意冷,決定離開法國,前往更早實施憲政的美國。他開始變賣家產,恰好在拿破崙發動政變前一個月,帶著全家坐上船,於 1800 年 1 月 1 日抵達紐約,最後定居於紐澤西州。

未滿 30 歲的小杜邦原本還不知道在異鄉能做什麼,直到有一次隨父親和友人去打獵,發現美國的火藥品質不良,才赫然察覺可以一展長才的機會:憑他當拉瓦節助手那幾年所學,絕對可以製造出品質更佳的火藥。於是他於 1802 年創立以自己為名的公司,開始生產火藥,果然不到二十年,杜邦公司就已成為美國軍方的最大火藥供應商。

小杜邦 (Éleuthère Irénée du Pont) 創業後的肖像。圖片來源:維基百科 (Wikipedia)

小杜邦過世後,接棒經營的後代陸續擴展其它化學產品,其中許多發明對人類生活影響深遠,例如用於各種民生用品與工業產品的人造橡膠、用於紡織品的尼龍、可做為不沾塗層的鐵氟龍 (Teflon)、彈力纖維萊卡 (Lycra)、密度僅為鋼鐵五分之一,抗拉強度卻達五倍的克維拉 (Kevlar),以及隱身於各種電子產品與太空科技中的材料。

2018 年,杜邦公司與道氏化學 (Dow Chemical) 合併,成為全球最大的化學公司(第二年又分拆成三家公司),其規模與影響力已遠遠超乎兩百年前創立公司的小杜邦所能想像,而又有多少人知道這一切竟肇因於法國大革命的動盪,以及拉瓦節對小杜邦的教導。

後記:

Netflix 有一部傳記電影《狐狸獵手隊》(Foxcatcher),描述小杜邦的玄孫約翰.杜邦於 1996 年,在自家莊園槍殺奧運角力金牌選手舒茲 (Dave Schultz) 的故事。約翰被判關到 2026 年,但他 2010 年即因慢性阻塞性肺病死於獄中。

標題圖片:杜邦火藥車。圖片來源:維基百科 (Wikipedia)

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