火星探測器洞察號

安息吧,洞察號

安息吧,洞察號

安息吧,洞察號

1998 年 7 月,日本發射火星探測器「希望號」,裡面搭載了 20 塊小鋁板,上頭微刻了二十幾萬個日本人指定的名字。在日劇《初戀》裡,女主角野口也英的名字也在上面,她爸爸送給她這個禮物。

「如果遭遇困難,就抬頭看看天空吧,妳的另一個自我正在穿越外太空呢!」

爸爸寫在卡片上的這段話,讓也英懷抱著某種信念樂觀面對未來。但是五年之後,希望號失聯,並未進入軌道,也英頓然像是失去了什麼,人生也逐漸偏離軌道……。

日本希望號進入火星軌道的想像圖。圖片來源:JAXA

2018 年 5 月,美國發射火星探測器「洞察號」,裡面放了兩塊矽晶片,以電子束蝕刻了 2,429,807 個名字。《初戀》的劇情並沒有提到這件事,但我不禁想像,如果野口也英是真實的人,她或許會設法讓自己的名字也列入其中,彌補當年的遺憾吧?


洞察號於 2018 年 11 月 26 日抵達火星表面,成為第八部成功著陸火星執行任務的探測器。它的任務一如它的全名:「運用地震調查、測地學與熱傳導對火星的內部探測」(Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport,縮寫簡稱 InSight),不過熱傳導的任務因鑽頭挖了 35 公分深就無法繼續而宣告失敗,主要任務便在於探測火星的地震活動(或者應該說「火星震」)。

圖片來源:取自 Wikipedia,作者再予加註。

其實 1976 年降落火星的「海盜二號」(Viking 2) 探測器就曾記錄到疑似火星震,但由於無法排除是強陣風所造成,因此無法確定。這次洞察號配備了各式感測器,可以確認震源。結果它在 2019 年 4 月首度偵測到火星震後,至今一共記錄了一千三百多次火星震,其中包括五級的強震,以及隕石撞擊所造成的震動,是史上首次記錄到隕石撞擊地球外的行星。

科學家們看到洞察號傳回來的資料,大吃一驚,原來火星看似荒涼貧瘠,內部卻是相當活躍,並非一顆死寂的星球。這些資料不但讓科學家對太陽系行星的形成更加了解,也有助於未來擬定登陸甚至定居火星的計畫。


不僅洞察號的偵測資料超乎預期,它的壽命也超乎原先的預期。火星風沙大,但洞察號是靠太陽能板供電,萬一沙塵覆蓋在太陽能板上太久都未被風吹散,電池就無法充電,一旦電力耗盡,洞察號也就壽終正寢了。

那為什麼不加裝雨刷來定時清理太陽能板呢?這是因為火星上的沙塵邊緣銳利,若用雨刷清理反而會刮傷太陽能板,而且雨刷的馬達也要耗電,權衡之下,還是靠強風吹散沙塵就好。按原本計畫,任務進行兩年(相當於火星上的一年)蒐集到的資料就足矣,沒想到竟然已超過四年了。

然而今年下半年開始,洞察號的電力逐漸衰退,噴射推進實驗室負責這項任務的團隊心裡已經有底,就像看著一個老人步向生命終點。12 月 15 日,洞察號傳回資料後就失去聯絡。三天後控制中心傳送指令給洞察號,毫無反應。

按照原先計畫,如果兩次都沒反應,就正式宣告任務終止。他們打算過三天再試第二次,但在此之前,和洞察號已經一起工作四年的團隊成員對它已有感情,都很捨不得,於是 12 月 20 日洞察號的 Twitter 帳號上,出現以洞察號為第一人稱的道別:
「我的電量真的很低,這大概是我能傳送的最後一張照片了。但不用為我擔心,我在這裡的這段時光既豐富又寧靜。只要還能和任務團隊保持通訊,我一定會堅持下去,但恐怕我很快就會從這裡下線了。謝謝一直陪伴著我。」

洞察號傳回地球的最後一張照片。圖片來源:NASA/噴射推進實驗室。

12 月 21 日,控制中心傳送第二次指令給洞察號,仍然沒有回音,任務宣告終止。安息吧,洞察號,謝謝你四年來的盡忠職守,死而後已。

參考資料:

  1. NASA Retires InSight Mars Lander Mission After Years of Science
  2. InSight – Wikipedia
  3. https://twitter.com/NASAInSight/status/1604955574659035136
  4. 希望號探測器 (日本) – 維基百科,自由的百科全書 (wikipedia.org)
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